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Reproduction de corail

Où : au Queensland – La Grande Barrière de Corail

En 1981, des chercheurs australiens opérant sur la Grande Barrière de Corail ont découvert un étonnant phénomène naturel. D’un seul coup, des millions de petites cellules ont commencées à sortir du corail vivant. Elles traversaient l’eau, réparties en colonnes, comme des bulles de champagne, flottant à la surface et formant un petit amas rose.

Les chercheurs étaient témoins de la reproduction des coraux, un évènement annuel qui se déroule dans toutes les barrières de corail du monde. Aujourd’hui, nous savons que de nombreux coraux vivant sur le Grande Barrière se reproduisent quatre à cinq jours après la pleine lune en octobre et novembre et parfois en décembre.

Pourquoi les coraux se reproduisent-ils après la pleine lune et pourquoi les coraux de la côte ouest et est se reproduisent-ils a des moments de l’année si différentes, malgré le fait que ces barrières ont de nombreuses espèces communes ?

Il y a trois stimuli dans la reproduction du corail, selon Peter Harrisson, associé professeur expert de la Barrière de corail de l’université de Southern Cross.

  • Premièrement, la température de l’eau doit augmenter doucement, entrainant les œufs et le sperme à l’intérieur du corail adulte pour qu’ils grandissent.
  • Deuxièmement, le cycle lunaire doit correspondre exactement au moment où les coraux relâchent leur précieuse cargaison dans l’eau.
  • Le troisième stimulus est en rapport avec le cycle diurne – le corail a besoin de l’obscurité de la nuit pour faire la chose !

C’est la marée ... les bébés arrivent !

Coral SpawningSelon le chercheur associé Bette Willis de l’université James Cook, en fait ce n’est pas la pleine lune, qui leur donne le dernier stimulus mais bien l’influence des marées à cette période du cycle lunaire. Quand la lune est pleine, il y a une assez grosse différence entre la marée basse et la marée haute. Ensuite, après environ cinq nuits, il y a une marée de morte-eau. Pour ce type de marée, la hauteur entre la marée basse et de la marée haute est très faible.

Pourquoi est-ce si important pour le corail ? Une petite différence de marée signifie que l’écoulement d’eau est réduit, et ça signifie moins de courant. C’est important pour la reproduction du corail car les eaux calmes permettent aux œufs et au sperme de s’accrocher et de se mélanger, au lieu d’être dispersés trop vite par les courants.

Mouvement de masse

Coral SpawningQuand les coraux se reproduisent, ils produisent ce qui est connu sous le nom de « masse de reproduction ». Celle-ci peut faire des mètres, voir des kilomètres de long et a souvent une teinte rose ou brune. Les masses ont déjà été détectées de l’espace par des images satellites !

Les masses ont été observées par des pêcheurs pendant des années et sont citées dans les mythologies de certaines communautés maritimes. Par exemple, des masses de corail ont été associées à une légende asiatique racontant l’histoire d’une princesse qui fut capturée par un dragon et emportée par la mer. Les masses de corail seraient les marques de ses menstruations.

Dans une autre histoire, des pêcheurs locaux du sud-est de la mer de Chine évitent d’attraper un poisson, qui est habituellement un poisson très connu, pendant trois semaines par an. Pendant cette période, ils racontent que le poisson à un très mauvais goût et est immangeable. Cette période coïncide avec celle de la reproduction du corail. Les poissons doivent probablement manger les œufs le matin. Les œufs de coraux contiennent beaucoup de lipides et aussi des substances chimiques qui dissuadent les prédateurs. Enfin, les chercheurs ont remarqué que les masses reproductives de corail ont parfois une odeur sucrée ou huileuse et peuvent même sentir la térébenthine.

 

Les filles rencontrent les garçons

Coral SpawningLa plupart des coraux sont hermaphrodites, les œufs et le sperme se développent dans le même polype. Dans les coraux à branches, les œufs peuvent prendre jusqu’à 9 mois pour se développer, et le sperme jusqu’à 3-4 mois. Ils grandissent en même temps et lorsque la température de l’eau et les marées sont juste bonnes, ils sont éjectés rapidement et massivement des polypes. Le sperme nage librement pendant que les œufs remplis de lipides flottent vite vers la surface. Lorsqu’un œuf est fertilisé, un minuscule embryon se développe en 24 heures. Le minuscule bébé corail est prêt à sortir après cinq jours et descend jusqu’au fond. S’il a de la chance, il y trouvera un bon endroit où grandir pendant des siècles.